思维方式之定义理论

编 辑:罗格·时 间:2015.09.17·浏 览:385次·公众号:罗格格

定义理论
厘清用语或概念可以有多种不同方式,最浅易的要算「例释法」,亦即通过实例来厘清有关用语或概念。例如「『北欧』即包括丹麦、芬兰……等国家的一个地区」便是用了例释法来让人了解「北欧」一词的意思。不过,例释法的缺点是,它没有清楚指出所列举的例子有何共通的特徵。通过定义,则可以解决这个问题。从辩论公共事务到讨论专门学术问题的场合里,定义都担任著相当重要的角色。

定义虽是一种重要的厘清方式,但是,倘若有人因此而认为每一个语辞都必须通过定义方能厘清其意思,那却是一种错误的看法。第一、定义不是厘清的最基本方式,我们最初学习语言的时候,并非通过定义而是通过展示、例释等等途径在具体经验情境里学懂最初的语言,比如有谁是通过定义来学懂「爸爸」、「妈妈」等字眼的呢?第二、并不是所有语辞或概念都能恰当地界定义,一些含混的字眼如「冷」、「热」等都是难以恰当地加以界定的。第三、要有效地界定每一个语辞是不可能的,因为,要界定一个语辞我们须要用其他语辞来进行界定,但,这些用来界定第一个语辞的「其他」语辞亦须有定义,这样一来,便会出现无穷倒退或循环界定的情况。

了解过定义的功能及其限制之后,让我们考察一下常见的三种不同类型的定义。

报告性定义
一个定义倘若是用来报告字词的惯常用法或某个已有的特定用法,就是属于报告性定义( reportive definition ),例如 :

「王老五」即意指未婚汉。

在上述定义里,「王老五」这个部分可称为「被界定端」,而「未婚汉」这个部分则可称为「界定端」。一个正确的报告性定义,不能过宽和过狭,以及它的被界定端和界定端意思必须相同。一个定义是「过宽」的当且仅当它的界定端涵盖了过多的事物,即涵盖了被界定端所没有涵盖的事物。例如界定「正方形」为四条边的图形便是过宽,因梯形也是四条边但不是正方形。至于「过狭」则是指界定端所涵盖的事物过少,即没有涵盖被界定端所涵盖的全部事物。譬如界定「家属」为父母兄弟姊妹,便是过狭的定义,因为妻子亦应当是家属成员之一。

规约性定义
一个定义若是对字词赋予新的用法而非报告其已有(即使是部分)的用法,那就是属于规约性的定义 (stipulative definition)。例如,把「王老五」界定为姓「王」并且排行第五的人便是一个规约性定义。由于规约性定义赋予被界定端一个新的意义,因此不会有过宽或过狭的问题出现。不过,规约性定义不能循环,界定端的意思亦必须明确。规约性定义在科学领域中十分常见。

厘定性定义
在日常语言里,有的用语或概念是含混的或含有歧义的。(「含混」的字眼就是指没有明确应用界线的字眼如「老」「少」「贫」「富」等;「歧义」的语辞即意指同时含有超过一个或以上不同解释的语辞,例如「真」这个语辞就是一个含有歧义的语辞,下面这两个片语「真的语句」和「真皮手袋」都用上了「真」这个语辞, 但它在这两个片语里的意思并不一样。) 由这些因素所引致的思想上的混淆的例子亦数在不少。为了避免这种思想上的混淆,有时我们会希望把有关用语或概念界定得精确一点:将有关字眼的核心用法保留,将其不清楚的部份删除;又或者只採取它的某个意思。这样的一种定义可以叫做「厘定性定义」(precising definition)。比方说,下述就是一个厘定性定义:

「年龄介乎七十岁或以上即谓之老。」

厘定性定义对于解决言辞之争非常有用。设想甲和乙有以下的争论:

甲:男女天生大不同,他们有著不同的性格和生理特点,所以男女并不平等。
乙:无论是男人或是女人,他们都有著相同的人之所以为人的权利,因此他们是平等的。

甲和乙的意见是否真的有冲突呢?我们可以应用厘定性定义,把「平等」一词在上述争论中的两个意思分开。在上述争论中,甲所谓「平等」,意思是拥有相同性格或身体特征。从这个意思来看,男女确实是不平等的。但乙所谓「平等」却是另一个意思,是指拥有相同的人之所以为人的权利。这样一来,甲和乙的意见并无矛盾。因为,男女虽然有别,但这并不代表他们不可以拥有同样的基本权利。

定义方法
类差定义是下定义时常用的方法。根据此一方法,要界定某个语辞,我们首先决定有关语辞所表示的事物所属的类别,然后找出有关事物和其它同类的事物的分别。古希腊哲学家亚里士多将「人」定义为「理性的动物」,便是应用了类差定义。根据此一定义,人所属的类别是动物类,他和其他动物的分别在于他是有理性的。

又例如要界定「民主」,我们先留意到民主是一种统治模式。当然,民主并非唯一的统治模式,独裁统治便是另一个例子。应用类差定义的第二步骤,便要找出民主体制与其它统治模式的分别。也许我们可以说,民主的特点是政府能够充份代表人民意愿。结合上述两部份,「民主」可以被界定为政府能够充份代表人民意愿的一种统治模式。

练习
以下的定义有甚麽毛病?

游戏是任何令人快乐的竞争性活动。
科学方法是获得科学知识的方法。
勇敢便是身处险境而不害怕。


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